Filters & Colors. On the work of Barbara Fässler from Paolo Bianchi

What do we see?
It is time dependent, as we no longer see the same things in the same ways as our parents did. Vladimir Nabokov, the author of «Lolita», once said that the letter M was pink for him and blue for his wife. For his son, in turn, it was purple, exactly the color which results, in painting, by mixing his parents colors.
Nabakov commented with these words: «As if the genes were watercolorists». People are just as far from copies of their genes as a painting is from a copy of the image a painter has in his head. To allow to exist means to create, not to copy.

(German and Italian scroll down)

We live in a world which is different from what we see. What more, the world that we perceive with our eyes is completely different from the one shown by the camera. Photography conserves the visible. However, as with single frame photography capturing movement, it is also able to show what would otherwise be invisible, mutating objects as they are captured on film. The artist Barbara Fässler, born in Zurich in 1963, uses photography in this double sense to archive both familiar and distant life realities, as well as to transform and animate the world (environment).
Contrary to photographers, who produce the world with their pictures, philosophers merely see the photograph or the picture in this world therefore a reproduction which in turn leads to a process of creation. What do photography and philosophy have to say? Normally, not that much. This is because word and image are fundamentally dissimilar. While intellectuals are busy trying to rediscover their worlds through languages, photography awakens curiosity with its superhuman power of vision, hence bringing the world closer than any art before it. Barbara Fässlers pictures create their own living novel. They show the artist woven into inquisitive portraits of the nature of objects. Her photographs are composed of the «love of wisdom» (or philosophy), and they produce the surprising mixture «photosophy». The artist herself strikes us as a twin, as photosophy.
Barbara Fässler provides us with thinking images of potential life forms and of a potential homeland. She combines a highly conceptual pretext with emotional reason, thereby making her one of Switzerlands most fascinating photographers.

The Act of Seeing
In creative writing, as well as in photographic seeing, it is necessary to overcome the nostalgia, the limits of ones own medium. All writing eventually reveals itself as purely the piling up of letters, whereas photography is compelled merely to see the subjective and the emotional in the “lens”. The philosopher says to the photographer, «There is nothing that I can not discover». The photographer replies, «The picture always precedes your explanation». There is evidently no symmetry. And yet, we find a dialogue between photography and philosophy in Barbara Fässlers work.

If the Swiss born, Milanese artist asks for a theory behind her works, then it could only seem strange to someone who does not know that “theory” in Greek means “to look”. For the media philosopher, Vilém Flusser, the act of photographing is philosophical: “Since the invention of photography, it has become possible not only to philosophize in the medium of words, but also with images. The reason for this is that the act of photographing is an act of seeing, which is exactly what the ancient thinkers called theory, and from which an image is created, which would in turn be considered an idea. () Photography is the result of a vision of the world and at the same time, of a mutation of the world into something new.”
If photography is an act of seeing, the theory, then the photographers thinking develops within the cameras mirror-reflex a photographic thought which gains distance by pulling things closer. The camera penetrates like a fork in a plate of spaghetti to calm the hunger for life and life forms. The photographers position with respect to her subjects is one of abeyance, creating a subtle balancing act between sympathy and distance.

What do we see? We see that everything has received a name, on earth and in the sky. Every star in the heavens is as unique as a fingerprint. Every thing is individual with a photograph, which guarantees its identity. Barbara Fässlers pictures are as abstract as a landscape seen from an extreme distance, but at the same time close, concrete, full of living details a picture of the world in which the distance between reality and reproduction is annihilated.

What do we see?
We see everything through a series of filters: color filters, interpretation filters, mood filters, filters of our personal perception. Filters purify, they keep away smoke and disturbance and transmit the true information in its pure form. With the help of picture filters, one can detect the layer of mold upon a painting, without even touching the painting itself. In Barbara Fässlers filter pictures, the frequencies of the world and of our perception are mutated. We begin to think with our eyes. We become a wanderer, approaching his destination through the woods, without paying particular attention to the thousands of trees along his path.

In her art, Barbara Fässler uses filters similar to coffee of cigarette filters the solid substances are captured whereas the molecules and gasses are allowed to pass. Walking through an exhibition of this Swiss artist, the visitors actually read the pictures, in the literal sense of the word. They move through them, they wander around them.

Where do things get their colors? Can we be sure that we really see van Goghs sunflowers or his deep blue tones the way that he himself actually saw them? In the thick encyclopedia, «Thesaurus of Exact Sciences» (Frankfurt, 2001), under the entry “colors”: “Without light, there is no color. However, color, in the usual sense of the word, is neither a property of light nor a property of the object. It is much more a result of our perception, from the connection of a special sensibility of the nerve cells arranged in our eyes retina with a certain type of elaboration of the stimulus sent through our brain by these cells.”

Our retina sends color signals to the brain. As the result of a head injury, a person may see the world as a black and white movie. Barbara Fässlers exhibition in St. Peters church in Como is formed like a metallized and encrypted chain of scenes and pictures, which seem to imitate the unsharpness of old photographs. A story can only vaguely be discerned. All is artificial, arranged, and all is connected, like the pieces of a puzzle. The viewer is pulled into real, existing fantasy pictures until he finally sees the camera pointed at himself. One visitor exclaims, “The show is over!” But there is no end in sight for this labyrinthine journey, where art seeks the world. The photographs show more than what meets the eye.

Paolo Bianchi

Filter & Farben. Zum Werk von Barbara Fässler

Was sehen wir?
Das ist zeitbedingt, denn wir sehen nicht mehr dasselbe und nicht mehr in derselben Weise wie unsere Eltern. Vladimir Nabokov, der Schöpfer von “Lolita”, hat einmal erzählt, dass der Buchstabe M für ihn rosa sei und für seine Frau blau. Seinem Sohn wiederum erscheine er in Lila, also genau der Farbe, die entsteht, wenn man beim Malen die elterlichen Farbtöne mischt. Nabokov hat es mit diesen Worten kommentiert: “So, als ob die Gene Aquarellisten wären.” Menschen sind ebenso wenig Kopien ihrer Gene, wie das Bild, das ein Maler auf die Leinwand bringt, eine Kopie des Bildes ist, das er im Kopf hat. Entstehen lassen heisst kreieren, nicht kopieren.

Wir leben in einer Welt, die anders ist, als wir sie sehen. Mehr noch: Die Welt, die das Auge wahrnimmt, ist eine völlig andere als diejenige, die sich der Kamera zeigt. Die Fotografie konserviert Sichtbares. Sie vermag aber auch, wie mit der Momentaufnahme von Bewegungsabläufen, bisher Unsichtbares aufzuzeichnen und somit Gegenstände in der Betrachtung zu verwandeln. Die 1963 in Zürich geborene Künstlerin Barbara Fässler nutzt die Fotografie in diesem doppelten Sinne: zur Archivierung vertrauter und ferner Lebenswelten sowie zur Verwandlung und Beseelung der (Um-)Welt. Anders als die Fotografen, die mit ihren Bildern die Welt erst produzieren, sehen die Philosophen in der Welt nur die Fotografie oder das Bild also eine Reproduktion, der aber auch ein Schöpfungsprozess zugrunde liegt. Was haben sich Fotografie und Philosophie zu sagen? In der Regel nicht allzu viel. Das liegt nicht daran, dass sich Wort und Bild so fremd sind. Während die Denker damit beschäftigt sind, ihre Welten aus Sprache neu zu erfinden, weckt die Fotografie mit ihrer übermenschlichen Sehkraft die Neugierde und kommt so der Welt näher, als es die Kunst je vermochte.
Die Bilder von Barbara Fässler knüpfen einen eigenen Lebensroman. Sie zeigen die Künstlerin eingewoben ins wissbegierige Betrachten der Natur der Dinge. Ihre Fotografien entstehen aus “Liebe zur Weisheit” (also Philosophie) und erzeugen die überraschende Mischung “Photosophie”. Die Künstlerin selbst begegnet uns als Zwilling, als Photosophia.

Barbara Fässler versorgt uns mit Denkbildern zu möglichen Lebensformen und zu möglicher Heimat. Sie verbindet einen hohen konzeptuellen Anspruch mit emotionaler Vernunft und zählt damit zu den faszinierendsten Fotografen der Schweiz.

Geste des Schauens
Sowohl im kreativen Schreiben als auch im fotografischen Sehen liegt die Sehnsucht, die Grenzen des eigenen Mediums zu überschreiten. Alles Geschriebene entlarvt sich letztlich als pure Anhäufung von Buchstaben, während die Fotografie unter dem Zwang seht, das Subjektive und Emotionale nur im “Objektiv” zu sehen.

Der Philosoph spricht zum Fotografen: “Es gibt nichts, was ich nicht erfinden könnte.” Der Fotograf erwidert: “Das Bild geht deiner Erklärung immer voraus.” Es gibt scheinbar keine Symmetrie. Und doch finden im Werk von Barbara Fässler Fotografie und Philosophie zum Dialog.
Wenn die in Mailand lebende Schweizer Künstlerin nach einer Theorie für ihre Arbeiten fragt, dann kann das nur demjenigen seltsam vorkommen, der nicht weiss, dass “Theorie” im Griechischen “Schau” bedeutet. Für den Medienphilosophen Vilém Flusser ist die Geste des Fotografierens eine philosophische: “Seitdem die Fotografie erfunden wurde, ist es möglich geworden, nicht bloss im Medium der Wörter, sondern auch der Fotografien zu philosophieren. Der Grund dafür ist, dass die Geste des Fotografierens eine Geste des Sehens, also dessen ist, was die antiken Denker theoria nannten, und dass daraus ein Bild hervorgeht, das von diesen Denkern idea genannt wurde. () Die Fotografie ist das Ergebnis eines Blicks auf die Welt und gleichzeitig einer Veränderung der Welt, eine neuartige Sache.”

Wenn die Fotografie eine Geste des Schauens, der theoria, ist, so entfaltet sich im Spiegelreflex der Kamera das Denken der Fotografin: ein fotografisches Denken, das Distanz gewinnt, indem es in die Dinge hineinstürzt. Die Kamera sticht wie eine Gabel in einen Teller Spaghetti, um den Hunger nach Leben und Lebensformen zu stillen. Die Fotografin hält ihre eigene Position gegenüber dem Beobachteten in der Schwebe und vollbringt damit einen subtilen Balanceakt zwischen Mitgefühl und Distanz.

Frequenzen Was sehen wir?
Wir sehen, dass alles einen Namen bekommen hat auf der Erde und im Himmel. Jeder Stern am Firmament ist so unverwechselbar wie ein digitaler Fingerabdruck. Jedes Ding ist ein Individuum mit einer Fotografie, die seine Identität verbürgt. Bei Barbara Fässler ist jedes Bild so abstrakt wie eine Landschaft aus grosser Ferne und gleichzeitig nah, konkret, voll lebendiger Details ein Bild der Welt, in dem die Distanz zwischen Realität und Reproduktion aufgehoben ist.

Wie sehen wir?
Wir sehen alles durch eine Reihe von Filtern: Farbfilter, Interpretationsfilter, Stimmungsfilter, Filter unserer persönlichen Wahrnehmung. Filter reinigen, sie halten das Rauschen und die Störungen zurück und lassen die eigentliche Nachricht in reiner Form hervortreten. Mit Hilfe von Bildfiltern kann man die störenden Wirkungen eines Schimmelbelags auf einem Gemälde beheben, ohne das Bild selbst anzutasten. In den Filterbildern von Barbara Fässler verändern sich die Frequenzen der Welt und unserer Wahrnehmung. Wir beginnen mit den Augen zu denken. Wir verwandeln uns in einen Wanderer, der durch den Wald seinem Ziel zustrebt, ohne sonderlich auf die Bäume zu achten, die zu Tausenden seinen Weg säumen.

In ihrer Kunst verwendet Barbara Fässler Filter, die an Kaffee oder Zigarettenfilter erinnern: Die Feststoffe bleiben hängen, während die Moleküle und Gase passieren. Beim Gang durch eine Ausstellung der Schweizer Künstlerin lesen die Besucher die Bilder im eigentlichen Sinne des Wortes: Sie steuern durch sie hindurch, sie wandern in ihnen umher.

Woher kommen die Farben der Dinge? Können wir sicher sein, dass wir van Goghs Sonnenblumen oder Vermeers Blautöne wirklich so sehen, wie die Maler sie gesehen haben? Im dicken Lexikon “Thesaurus der exakten Wissenschaften” (Frankfurt 2001) steht zum Stichwort “Farben”: “Ohne Licht gibt es keine Farbe, doch die Farbe im üblichen Sinne des Wortes ist weder eine Eigenschaft des Lichts noch eine Eigenschaft der Objekte. Sie resultiert vielmehr aus unserer Wahrnehmung, aus der Verbindung einer speziellen Empfindlichkeit der in der Retina unserer Auges angeordneten Nervenzellen mit einer bestimmten Art der Verarbeitung der von diesen Zellen ausgehenden Reize durch unser Gehirn.”

Unsere Netzhaut sendet Farbsignale ins Gehirn. Bei einer Schädelverletzung kann es vorkommen, dass der Betroffene die Welt wie in einem Schwarzweissfilm wahrnimmt. Die Ausstellung von Barbara Fässler in der Kirche San Pietro in Como ist als verspiegelte und verschlüsselte Verkettung von Szenen und Bildern gestaltet, welche die Unschärfe alter Fotografien nachzuahmen scheint.

Eine Geschichte ist nur vage auszumachen. Alles ist künstlich, arrangiert, und alles ist mit allem verstrickt wie in einem Bilderrätsel. Der Betrachter wird von real existierenden Phantasiebildern mitgerissen bis er schliesslich die Kamera auf sich selber gerichtet sieht. Ein Gast ruft: “Finita la commedia!” Doch ein Ende ist nicht abzusehen auf diesen verschlungenen Irrpfaden, wo die Kunst die Welt sucht. Die Fotos zeigen mehr, als ihnen anzusehen ist.

Paolo Bianchi

Filtri & colori. Sull’opera di Barbara Fässler

Da Paolo Bianchi

Cosa vediamo?
Quello che vediamo è temporaneo, poiché non vediamo sempre la stessa cosa e neanche più nel modo in cui la vedevano i nostri genitori. Vladimir Nabokov, l’autore di “Lolita”, una volta ha raccontato che la lettera M per lui era rosa e per sua moglie blu. A suo figlio essa sembrava invece lilla, proprio il colore che si origina mescolando i colori dei genitori. Nabokov ha commentato la cosa con le seguenti parole: “Proprio come se i geni fossero degli acquerellisti”. Le persone sono solo copie sbiadite dei loro geni, così come l’immagine che il pittore forma sulla tela è solo una lontana copia dell’immagine che ha in mente. Far nascere significa creare, non copiare.

Viviamo in un mondo che è diverso da quello che vediamo. Inoltre, il mondo che viene percepito dall’occhio è completamente diverso da quello mostrato dalla macchina fotografica. La fotografia conserva il visibile ma essa riesce anche, come avviene con le istantanee che catturano sequenze di movimenti, a immortalare l’invisibile, trasformando quindi gli oggetti nell’atto stesso di osservarli. L’artista Barbara Fässler, nata a Zurigo nel 1963, usa la fotografia con due scopi: per archiviare mondi di vita noti e lontani, nonché per trasformare e animare il mondo e l’ambiente.

Diversamente dai fotografi che con le loro immagini si limitano a riprodurre il mondo, i filosofi nel mondo intravedono solo la fotografia o l’immagine, cioè una riproduzione che tuttavia è anche alla base di un processo creativo. Che cosa hanno da dirsi fotografia e filosofia?

Di regola non molto. Ciò non dipende dal fatto che la parola e limmagine sono caratterizzate da reciproca estraneità. Mentre i pensatori si impegnano a reinventare i loro mondi con il linguaggio, la fotografia, con il suo incredibile impatto visivo, risveglia la curiosità e si avvicina al mondo più di quanto sia riuscita a fare qualsiasi altra arte. Le immagini di Barbara Fässler rievocano il romanzo della sua vita. Mostrano l’artista intenta all’avida contemplazione della natura delle cose. Le sue fotografie nascono dall‘“amore per il sapere” (quindi dalla filosofia), creando un ibrido sorprendente: la «fotosofia». La stessa artista ci incontra come doppio personificato della fotosofia.

Barbara Fässler ci fornisce immagini mentali di possibili forme di vita e di una patria probabile, coniugando un’altissima esigenza concettuale con la ragione emozionale. Ciò la colloca fra le fotografe più affascinanti della Svizzera.

Gesto del vedere
Sia la scrittura creativa, sia la visione fotografica sono sottese dal desiderio di superare i confini del mezzo espressivo. Tutto ciò che viene scritto si svela infine come mero accumulo di lettere, mentre la fotografia ha l’obbligo di vedere il soggettivo e l’emozionale solo “obiettivamente”.
Il filosofo parla al fotografo: “Non cè niente che io non potrei scoprire”. Il fotografo ribatte: “L’immagine precede sempre la tua spiegazione”. Apparentemente non esiste alcuna simmetria; eppure, nelle opere di Barbara Fässler, la fotografia e la filosofia dialogano.

Se lartista svizzera residente a Milano cerca una teoria per le sue opere, questo può sembrare strano solo a chi ignori che in greco «teoria» significa «vedere». Per il filosofo dei media Vilém Flusser il gesto del fotografare ha un’essenza filosofica: “Da quando la fotografia è stata inventata, è divenuto possibile filosofeggiare non solo con le parole ma anche con le fotografie. Ciò in quanto il gesto del fotografare è un gesto del vedere, cioè, ciò che gli antichi pensatori definivano theoria, e da esso deriva un’immagine che da questi pensatori veniva definita idea. () La fotografia è il risultato di uno sguardo sul mondo e al contempo una trasformazione del mondo stesso, una cosa nuova”.

Se la fotografia è riassunta dal gesto del vedere, che è theoria, nell’occhio della macchina fotografica si rispecchia il pensiero della fotografa: un pensiero fotografico che si distanzia proiettandosi nelle cose. La macchina fotografica affonda come una forchetta in un piatto di spaghetti, per placare l’avidità di vita e di forme di vita. La fotografa mantiene una posizione sospesa nei confronti della cosa osservata, su un’esile linea di equilibrio tesa fra compassione e distanza.

Che cosa vediamo? Vediamo che tutto, in terra e in cielo, ha ricevuto un nome. Ogni stella nel firmamento è unica e inconfondibile come un’impronta digitale. Ogni cosa è un unicum, con un’immagine che ne garantisce l’identità.

Per Barbara Fässler, ogni immagine è astratta come un paesaggio visto da molto lontano, ma nel contempo è vicina, concreta, colma di dettagli vividi, un’immagine del mondo in cui la distanza fra realtà e riproduzione viene eliminata.

Come vediamo? Vediamo tutto attraverso una serie di filtri: filtri cromatici, filtri interpretativi, filtri umorali, filtri derivanti dalla nostra percezione personale. I filtri purificano, trattengono i rumori e le interferenze e fanno apparire il messaggio reale nella sua forma più pura. Con l’aiuto di filtri per le immagini è possibile eliminare l’effetto disturbante di una patina di muffa su un dipinto, lasciando integra l’immagine. Nelle immagini filtrate di Barbara Fässler, si modificano le frequenze del mondo e la nostra percezione. Cominciamo a pensare con gli occhi. Ci trasformiamo in un viandante che cerca la sua meta attraverso il bosco, senza osservare in particolare gli alberi che fiancheggiano a migliaia il suo percorso.

Nella sua arte, Barbara Fässler utilizza filtri che ricordano i filtri del caffè o delle sigarette: restano intrappolate le sostanze solide, mentre riescono a passare le molecole e i gas. Attraversando una mostra dell’artista svizzera, i visitatori leggono le immagini nel vero senso del termine: si aggirano in esse, le percorrono.

Immagini sfocate
Da dove vengono i colori delle cose? Possiamo essere certi di vedere i girasoli di van Gogh o i toni di blu di Vermeer proprio come li vedevano i due pittori? Nel grande lessico Thesaurus der exakten Wissenschaften (Francoforte, 2001), alla voce “colori” è riportata la seguente definizione: “Senza luce non ci sono colori, ma il colore nel senso tradizionale del termine non è una proprietà della luce né dell’oggetto. Esso risulta invece dalla nostra percezione, dal collegamento fra una particolare sensibilità delle cellule nervose situate sulla retina dei nostri occhi e una determinata elaborazione cerebrale dello stimolo derivante da queste cellule nervose”.

La nostra retina invia al cervello segnali cromatici. In caso di trauma cranico, può succedere che il soggetto colpito percepisca il mondo come un film in bianco e nero. La mostra di Barbara Fässler nella chiesa di San Pietro a Como è organizzata come un concatenamento di scene e immagini che si riflettono codificandosi, tentando di imitare l’aura sfocata delle vecchie fotografie. Si può creare solo una storia un po’ vaga. Tutto è artificiale, ordinato, e tutto è collegato come in un indovinello fatto di immagini. L’osservatore viene trascinato nel mondo delle immagini fantastiche che esistono realmente, finché non vede la macchina fotografica rivolta verso sé stesso.

Un visitatore esclama: “Finita la commedia!1”. Ma questi sentieri tortuosi e intricati in cui l’arte cerca il mondo non hanno fine. Le foto mostrano più di quanto in esse si vede.

Paolo Bianchi

1 In italiano nel testo [N.d.T.].

This text has been published in “Barbara Fässler”, ISBN 888491366, Skira Editore Milano, with a contribution from Pro Helvetia, Arts Council of Switzerland

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